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09/09/2017

Les salins de l’île Saint Martin

 

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Au sud de Narbonne s’étend le vaste et magnifique étang de Bages et Sigean, autrefois lieu privilégié de la pêche à l’anguille, activité qui a périclité du fait de la raréfaction de ce poisson surpêché, comme toutes les autres espèces au demeurant. Homo sapiens, qui se prend pour le roi de la création, est en train de transformer son royaume en désert.

 

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Jouxtant ce vaste étang et séparé de lui par une mince langue de terre ou sinue le canal de la Robine, on découvre l’étang de l’Ayrolle, qui entoure l’île de Saint Martin. Les hommes l’ont transformé dès le moyen âge pour partie en marais salants. Contigu à l’île de Saint martin, s’étend le pittoresque village de Gruissan dominé par la tour Barberousse, dont la dénomination aurait été inspirée par un pirate ottoman qui sévissait dans la région au XVème siècle. Mais la notoriété de ce village n’est pas due à ce pirate, mais plutôt aux ébats érotiques de Béatrice Dalle et Jean Hugues Anglade dans l’une des célèbres maisons sur pilotis qui ornent le rivage, scène mythique du film 37°2 de J.J. Beineix. La bande de terre ornée de ceps desséchés que vous apercevez au premier plan n’est pas recouverte de neige mais de sel produit par les marais salants.

 

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Dans cette partie de l’étang de l’Ayrolle on n’y pêche pas et un antique bateau se morfond sur le rivage, sans doute installé ici par le syndicat d’initiative – qu’il en soit remercié - pour le plus grand bonheur des photographes.

 

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Il est vrai que du fait de la très haute salinité de l’eau les rares poissons que l’on aperçoit n’ont plus que des arêtes à nous offrir !

 

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Ici la richesse prend la forme de l’or blanc, ce sel volé à la mer avec la complicité du soleil, au terme d’un long processus mis au point au fil des siècles et maitrisé par les sauniers.

 

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Si le sel est aujourd’hui vu d’un mauvais œil par les nutritionnistes et le corps médical, il fut jusqu’à l’invention du réfrigérateur l’un des rares moyens (avec l’huile ou la graisse) de conserver les aliments périssables. C’était donc une denrée précieuse et comme telle taxée par les pouvoirs publics. Mais notre époque hygiéniste n’est pas à une contradiction près en imposant de mettre une date de péremption sur les boites de sel vendues dans le commerce ! Stupidité et hypocrisie de notre époque où les grands groupes alimentaires nous empoisonnent par ailleurs avec des dizaines d’aditifs (colorants, renforçateurs de goût et autres) qu’ils incorporent aux aliments transformés.

 

 

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Les sauniers organisent une visite guidée des salins que je vous invite à faire si vous passez dans la région. C’est un lieu magique, l’eau des bassins étant rougie par une micro algue, créant un fantastique contraste avec le vert des collines environnantes et le bleu du ciel.                                                    

 

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L’alimentation en eau des bassins se fait grâce à un dispositif très élaboré d’écluses en bois, matériau qui résiste fort bien à la salinité de l’eau.

 

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Au bord, où l’eau est moins profonde, le sel commence à se former ourlant de  « neige » l’eau carmin du bassin.

 

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Par endroits, la fleur de sel appelée aussi « nectar des marais » se forme à la surface de l’eau. Sa finesse l’a fait apprécier des bons cuisiniers.

 

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La partie de l’étang de l’Ayrolle non dévolue à la culture du sel est fort appréciée des flamants roses du fait de sa richesse en nutrients.

 

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L’étonnante avocette au plumage blanc et noir et au long bec recourbé pour fouiller la vase s’y plait également.

 

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C’est un bonheur de voir évoluer au dessus de nos têtes cette impudique oiselle qui nous montre ses jolis "dessous" !

 

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Mais revenons sur terre et admirons le spectacle offert par les eaux rouge carmin des marais.

 

 

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Et voilà, la visite est terminée. Si vous passez en ces lieux je vous invite à la conclure par un déjeuner à la délicieuse Cambuse du Saunier où vous vous régalerez de poissons et crustacés en admirant les marais salants.

 

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Texte & photos Ulysse